Qué es el varicocele

El varicocele (VCL) es la dilatación varicosa de las venas del cordón del testículo, el llamado plexo pampiniforme. Dicho de otra manera, es la presencia de varices en el cordón del testículo.

Es una afección frecuente y la presentan entre el 10% y el 15% de los hombres adultos.

varicocele
Varicocele. Dilatación de las venas del cordón del testículo izquierdo

El 90% de los casos de VCL son en el testículo izquierdo. La bilateralidad afecta tan solo a un 7% y solo en el lado derecho al  3%.

El varicocele en los niños es muy poco frecuente por debajo de los 10 años. En estos casos, hablamos de varicocele prepuberal. La incidencia del varicocele aumenta conforme nos acercamos a la pubertad y a la adolescencia.

El mayor problema que puede causar un varicocele es su capacidad de afectar a la fertilidad en el hombre. Pudiendo producir un estado de subfertilidad en el hombre.

En el 40% de los pacientes con infertilidad, la causa es un varicocele.

Sin embargo, nunca produce una disfunción eréctil. Este dato es importante remarcarlo, para evitar disfunciones eréctiles de causa psicológica. Muchos jóvenes tienen en alguna ocasión un fallo en la erección y creen erróneamente que se debe al varicocele.

Un poco de historia del varicocele

Ya se habían intervenido quirúrgicamente hombres con varicocele antes de 1952, observándose una mejoría de la calidad del semen. Sin embargo, no siempre se habían conseguido éxitos con la intervención. En 1831, un paciente “insatisfecho con el resultado de la operación”, asesinó a su cirujano el Dr. Delpech. La historia no especifica claramente, si “la insatisfacción” de debía solamente a no se conseguir el embarazo… Lo que sí está claro es que este tipo de “ajusticiamientos” no hacían progresar rápidamente la medicina. Como comentaba, en 1952 Tulloch, médico de Edimburgo, publica un caso de un paciente con azoospermia (sin espermatozoides). Al que opera, y tras la intervención la pareja consigue un embarazo. Esto a parte de conservar la vida, le permitió difundir que la intervención del varicocele mejoraba la fertilidad.

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Causas del varicocele

No se conocen las causas exactas de la presencia de varices en el cordón del testículo. Sin embargo, se atribuye a varios factores. Estos serían los más argumentados.

microcalcificaciones testiculares varicocele
Microcalcificaciones testiculares por varicocele.
  • Causas anatómicas. Las venas del lado izquierdo desembocan en la vena renal izqda. Por el contrario, las venas espermáticas derechas lo hacen en vena cava a un nivel más bajo. Esto origina un peor retorno de la sangre de las venas del lado izquierdo. Eso a su vez provocaría la dilatación de las mismas.
  • Motivos genéticos. Algunas personas nacen con una predisposición a que las válvulas de sus venas se comporten de forma incompetente. Por tanto, no es infrecuente que los pacientes con VCL, presenten además varices. Estas pueden aparecer en las piernas o manifestarse como unas simples hemorroides.
  • Presencia de un tumor. Por último y de forma excepcional el varicocele, se puede deber a la presencia de un tumor. Este puede estar localizado en el  riñón o en el retroperitoneo. En estos casos, la masa del tumor, comprime la vena renal o la vena gonadal. Por otra parte, la presentación del varicocele en estos casos suele ser brusca. Además, se suele tratar de pacientes que tienen más de 40 años de edad. Cuando es así, utilizamos el término de varicocele secundario.

Los 5 síntomas principales del varicocele

Habitualmente, las varices del cordón del testículo son asintomáticas. Sin embargo, en varones jóvenes pueden generar algunas molestias.  Tales como sensación de pesadez después de hacer ejercicio físico.

En la mayoría de los casos, el paciente se descubre un abultamiento en el hemiescroto izquierdo de forma accidental.

Síntomas Varicocele

  • Sensación de pesadez o malestar en ese testículo. Suele ser un síntoma en varones jóvenes y en varicoceles secundarios a tumores en varones mayores de 40 años.
  • Dolor testicular de intensidad variable.  Suele desencadenarse, en adolescentes y hombres jóvenes, tras hacer ejercicio físico intenso y se alivia en reposo. En los hombres adultos, es excepcional que se manifieste dolor.  Cuando ocurre debemos hacer una ecografía abdominal para descartar tumores renales y del retroperitoneo.
  • Sensación de calor en el escroto. Es frecuente
  • Abultamiento del cordón. El abultamiento no es doloroso a la palpación y es más fácil identificarlo en posición de pie, que tumbado. Además, es más acusado con maniobras de Valsalva (maniobras que consisten en aumentar la presión intrabdominal). Este detalle es importante. En ocasiones se explora al paciente tumbado o en una habitación fría, y pasa desapercibido.
  • Disminución del tamaño y consistencia de ese testículo. Es un síntoma que no ocurre siempre.

Varicocele y fertilidad

infertilidad por varicocele

La infertilidad. El VCL puede afectar a la fertilidad. Aproximadamente el 30% de los pacientes con varicocele presentan una alteración significativa en su análisis de semen. Es la causa de casi el 40% de las consultas por infertilidad de causa masculina. Los parámetros más alterados son el número de espermatozoides, la movilidad y el número de formas normales de los espermatozoides. Esto se denomina oligospermia, astenospermia y teratospermia. En ocasiones, puede presentarse una ausencia total de espermatozoides (azoospermia).

El varicocele afecta en ocasiones de forma progresiva. Es decir, con el paso del tiempo a la calidad del semen disminuye. Por ello individuos que fueron fértiles a una edad se hagan infértiles con el paso del tiempo.

Por qué el varicocele afecta a la fertilidad

No es fácil entender porque una enfermedad que afecta a un solo testículo puede generar infertilidad. Además, los varones con un solo testículo suelen tener un espermiograma normal. Por si fuera poco, también tenemos la certeza que cuando corregimos un varicocele el espermiograma mejora de una forma significativa.

De todo ello podemos concluir que algo pasa en ese testículo que afecta a los dos.

  • Una causa podría ser, la afectación del eje testículo-hipotálamo y que esto repercutiese en el testículo sano.
  • La otra podría ser que el testículo afectado produjese algún producto que afectase al lado sano.
  • De siempre se ha comentado que una causa posible sería el calentamiento que sufre el testículo. La sangre tarda más tiempo en abandonar el testículo produciendo un aumento de temperatura del mismo. Hasta no hace muchos años se realizaban termografías escrotales para detectar varicoceles subclínicos.
  • Razones anatómicas como la distinta desembocadura de la vena espermática del lado derecho e izquierdo.

Cómo se diagnostica el varicocele

diagnostico varicocele
Varicocele

Principalmente, el diagnóstico de VCL testicular se basa en las siguientes pruebas:

  • La palpación del testículo: En posición de pie y con maniobra de Valsalva. Además, si es posible debe realizarse en un ambiente cálido. En la palpación se aprecia cordones de venas engrosadas en el cordón espermático. Antiguamente se describía el cordón parecía como una bolsa llena de gusanos. Evidentemente ningún estudiante de medicina había palpado una bolsa llena de gusanos. Hoy en día, algunos pacientes gracias a internet se autodiagnostican. Cuando oigo la frase, – Doctor, tengo como una bolsa de gusanos en el testículo-. Sé que se trata de un paciente que se ha chapado a fondo el varicocele en internet. Acude a la consulta a confirmar su propio diagnóstico.
  • Ecografía o ecodoppler testicular. Es un método eficaz y rápido para el diagnóstico de cualquier bulto del testículo y cordón. En ocasiones, es la única forma de diagnosticar los varicoceles pequeños.
  • Ecografía renal: Para la comprobación de ausencia de lesiones renales. Es importante en individuos de más de 40 años o en aquellos en los que el varicocele apareció bruscamente. En general es conveniente realizársela a todos los pacientes.
  • Espermiograma: Que puede mostrar las alteraciones ya comentadas. Es imprescindible realizar al menos dos, si el primero da mal. Un solo análisis de semen no debe conducir a un paciente a un quirófano.
  • La analítica sanguínea. Ayuda a comprobar si existe algún trastorno de los lípidos de la sangre. A veces se asocian estos trastornos al varicocele. Además, recientes estudios publicados en la revista científica Andrology nos informan. El varicocele se asocia con una incidencia más elevada de enfermedades cardíacas. Tales como la cardiopatía isquémica, los trastornos de los lípidos sanguíneos y diabetes. El seguimiento y control, mediante analíticas sanguíneas de estos pacientes, parece cuando menos, razonable.

Clasificación del varicocele. Grados de varicocele

El VCL se puede presentar en diferentes grados según su tamaño.

Conviene saber que no siempre hay una relación entre la afectación del espermiograma y el tamaño de las varices. Hay casos de varices en el cordón muy voluminosas que sin embargo no afectan nada el espermiograma. Por el contrario en otros casos, varicoceles mínimos que solo se detectan con eco-dopller ocurre lo contrario.

Grados de Varicocele

  • Varicocele de grado I. Varicocele subclínico

Es aquel en los que las varices no se aprecian durante la simple observación. Por tanto, en estos casos, es necesario realizar maniobras de Valsalva. También a veces, hay que recurrir a una ecografía y doppler, para observar la dilatación de las venas testiculares. Los varicoceles grado I son también conocidos com0 varicoceles subclínicos

  • Varicocele de grado II

Es aquel en los que las varices son de tamaño moderado, fácilmente palpables, sin realizar la maniobra de Valsalva.

  • Varicocele de grado III

Las varices son grandes y visibles sin dificultad bajo la piel. Por tanto, se pueden apreciar sin palpación. Solo observando la bolsa del escroto con el paciente en posición de pie, se aprecian las venas dilatadas.

Diagnóstico diferencial del varicocele

Ante la presencia de varices en los testículos u otros síntomas de VCL es importante acudir al urólogo. El objetivo de descartar posibles enfermedades que, con frecuencia, se relacionan con la aparición del VCL.

Formas de tratamiento del varicocele

Tratamiento quirúrgico

varicocele tratamiento
Varicocele tratamiento quirúrgico. Ligadura y sección de las venas espermáticas.

 El tratamiento quirúrgico del VCL se basa en la ligadura de la vena espermática. Es la técnica más utilizada. Este tratamiento puede realizarse mediante incisiones a distintas alturas. A nivel alto y retroperitoneal o bajo, como son la vía inguinal o sub-inguinal.

Para realizar la intervención, habitualmente utilizamos gafas lupa de al menos 4 aumentos. El uso de las gafas permite diferenciar con claridad las distintas estructuras del cordón. Al ver con más facilidad la arteria y los vasos linfáticos, los riesgos de complicaciones son menores.

La intervención la realizamos con anestesia epidural. Podemos dar el alta en 6 horas, si bien, es necesario continuar con tratamiento analgésico en los días siguientes. La incorporación al trabajo, lógicamente depende de la profesión del paciente, rara vez llega a una semana.

Tratamiento no quirúrgico

La oclusión venosa (embolización del varicocele). Se realiza mediante técnicas de radiología intervencionista. Para ello, desde la vena femoral se pasa un catéter hasta la vena espermática. Una vez allí, se suelta un pequeño alambre llamado coil . El coil es un pequeño muelle cuya finalidad de que se forme un trombo en las venas.

Cuándo se debe operar el varicocele

La operación del VCL se llama varicocelectomía. Su prescripción y su éxito o fracaso, dependen de diversos factores como son:

  • La edad del paciente,
  • El grado de varicocele
  • El nivel de afectación en la producción de espermatozoides.
  • Que afecte a uno o a los dos lados

El urólogo es el especialista que te asesorará sobre el mejor tratamiento para el VCL según tu caso.

Varicocele en el niño y prepuberal

varicocele prepuberal
Varicocele prepuberal. Obsérvese la dilatación de las venas del cordón espermático.

La aparición de varicocele antes de la pubertad no es una situación frecuente. Al no poder disponer de un estudio de espermiograma el tratamiento se debe valorar desde otra perspectiva. Existe una tendencia general a operar prácticamente a todos los pacientes con varicocele prepuberal.

Cuándo operar el varicocele en los niños

Algunos estudios concluyen, sin embargo, que la operación solo sería imprescindible cuando.

  • El testículo tiene una disminución de tamaño y consistencia significativa, con respecto al lado sano.
  • Afecta a los dos lados o es de gran tamaño (grado III).
  •  Se acompaña de dolor o molestias en el testículo.

En general, los estudios muestran que los pacientes prepuberales intervenidos frente a los no intervenidos:

  • Tienen un aumento del tamaño del testículo afectado en un 85% de los casos.
  • Mejores resultados del espermiograma, al llegar a la edad adulta.

Por todo ello, la opción de operar a todos los niños con varicocele parece razonable

Resultados sobre la fertilidad después del tratamiento del varicocele

Los resultados de las distintas alternativas de tratamiento son variables. Sin embargo, algunos datos previos pueden orientar hacia el posible éxito o fracaso.

  • La edad del paciente.  Se sabe que cuanto mayor es la edad del paciente, peor es el resultado de la intervención.  Hay una mejor respuesta a la intervención en un paciente de 20 años que en otro de 40 años. Por tanto, cuando un paciente tiene una afectación ligera de los resultados del espermiograma, debe ser operado. Una vez que el espermiograma empieza a bajar cuanto más tiempo se demore la intervención, peores resultados se obtendrán.
  • La calidad del espermiograma previo. Cuanto peor es el espermiograma antes de la operación, más pobres serán son los resultados de la operación. Por esta misma razón, en un paciente con un recuento muy bajo de espermatozoides el resultado será peor. Por ejemplo. Un paciente con 300.000 esp/ml, tendrá peor respuesta que en otro que tenga 12.000.000 esp/ml.
  • Tamaño y consistencia del testículo que presenta el varicocele. Sabemos, además que cuanto más pequeño y blando es el testículo, peor será el resultado de la intervención.
  • Cuando afecta a los dos lados. En este caso los resultados de la intervención son en general mejores.
  • Un dato importante a tener en cuenta. Con la operación se detiene el daño progresivo que se estaba produciendo sobre la formación de espermatozoides.

Resumen de resultados

Por lo tanto, no hay una regla, o un algoritmo matemático que informe con exactitud del resultado del tratamiento. En general, se acepta que la intervención mejora del 50 al 70% de los casos.

Se consiguen embarazos en la mitad de los operados. Sin embargo, es recomendable seleccionar los casos que deben ser operados para no crear falsas esperanzas.

No encontramos una explicación lógica, por la cual unos varicoceles afectan a la fabricación de espermatozoides y otros no.

Entre el 50 y el 70% de los pacientes tratados de varicocele con cirugía consiguen lograr un embarazo.

Qué complicaciones tiene el tratamiento del varicocele

  • La recidiva del Varicocele. La posibilidad de que vuelva a aparecer tras la intervención existe. Aunque por lo general no suele sobrepasar el 5% de los casos tratados con una técnica correcta. Esto puede ocurrir tanto si el tratamiento ha sido mediante varicocelectomía o embolización de las venas.
  • El Hidrocele. Es otra de las complicaciones de la intervención. También aparece en aproximadamente un 5% de los pacientes tratados. Los casos de hidrocele de pequeño tamaño suelen reabsorberse de forma espontánea.

Si tienes un problema de fertilidad o un varicocele y no sabes qué hacer, pide una consulta con nosotros. Valoraremos tu caso concreto y la necesidad de tratar o no tu caso y el tratamiento más adecuado.

Información documentada por:

urologo Alejandro Fernández Larrañaga

Dr. Alejandro Fernández Larrañaga

Médico urólogo

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